. . . the late (and controversial) American author, Alex D. Hawkes . . .
Alex Hawkes, Daily Gleaner, October 29, 1970

The Fern Gully of the Parish of St. Ann, leading directly down in its extensions to the coast at

Ocho Rios, has long been considered one of Jamaica's prime showplaces. I believe that almost

all authorities now agree that the town's name is a corruption of the Spanish Las Chorreras,

which signifies "the cascades" or "waterfalls," rather than the "eight rivers" which is the

translation of the contemporary epithet. And I am sure that better experts than I have long

considered that Fern Gully was once a series of cascading falls, tumbling downwards to the sea

and bringing the needed soils upon which the present community of Ocho Rios is built.

But through the centuries, this presumed chorrera has been altered drastically, principally by

man's hand, and even in our time we find that it continues to change with every passing year not

for the better unfortunately. I find upon reference to the maps available at the Daily Gleaner, that Fern Gully is not merely the gorge itself but rather an entire somewhat considerable

district leading down to Harrison Town not far from Ocho Rios itself. The two principal villages

in the district are happily named Spice[?] Hill to the west, and Breadnut Hill to the east.

With the increase of traffic across Jamaica's middle, the old watercourse was a most natural

place to place a roadway, and apparently there has been at least a small car road through the

gully for a very long time, since Mr Leo Sullivan wrote in these pages years ago about traversing

the route when the ferns almost touched the car on both sides. Today many people deeply resent

the paved winding highway which traverses the Fern Gully since through the mechanics of

construction, the once fern-laden sides have been irreparably disturbed. In 1958 work

commenced on the restoration of the roadside flora of the gorge. The hurricane in 1951

apparently did terrible lasting damage to the delicate ecology of the district, so that many of

the ferns were unable to re-spore themselves with success (ferns have spores, not seeds.)

In 1964, under the direction of Jamaica's well known orchidist Mr Noel Gauntlett, some one hundred specimens of lovely Asiatic Moth Orchids (genus Phalaenopsis) were planted out high

up on suitable trees in the Fern Gully, with the cooperation of our Boy Scouts. These, with their

magnificent racemes and panicles of white and rose coloured blossoms, shimmering in the shafts

of sunlight. would indeed have added splendidly to the predominant greens of the gully. But I do

not believe that any of these orchids still remain today, having been killed off by the protracted

drought of a couple of years ago, and stolen by vandals.

According to our internationally renowned authority, Dr. George K Proctor, of The Institute of Jamaica, this island boasts of a most remarkable fern flora, upwards of 540 distinct species, one

of the most extensive to be found anywhere in the world. A considerable number of these occur,

or once occurred in the Fern Gully, but today many of the most impressive specimens are no

longer to be viewed from the roadway, as they once were.

Yet even today, the Fern Gully remains a relatively thrilling Jamaican place, cool and set with

splendid displays of ferns, wild pines (bromeliads), epiphytic cactus in green spaghetti like

festoons, and even occasional wild orchids. Oroids, such as Anthuriums and Philodendrons and

Syngoniums make the trip a plantsman's delight. Short trunk tree ferns and gossamer maiden

hair ferns, and even odd tree perching birds nest ferns, still are to be seen and down towards the

lower reaches of the Gully a few immature hugh-leaved Anchovy trees (Grias), so conspicuous at

nearby Dunns River Falls, can be encountered as well.

The birds, which formerly abounded, according to my informants, are few in number in these

days doubtless having been driven away by the noxious fumes of the cars and large vehicles

which on a still day clog the once pristine atmosphere. Yet one should find a safe parking place

and wander around on foot a bit (taking a special care of both the tourist taxis and the huge

trucks which come careening along as if this were their own private race course) to inspect the

subtlety of the remaining ferns and other vegetation and the lovely vistas on many a side. The roadway itself these days is kept happily clean by a group of elderly sweepers, who

unfortunately on all my visits to Fern Gully have been very reticent about talking about their


Mr Campbell and I stopped the car and walked up a small side road a way, where the sudden entry into vivid sunlight was almost shocking finding some marvelous relatively undisturbed

ferny hillsides just a scant twenty feet off the highway. And then down past the emphatic boundary marker for Fern Gully, put up by the Ministry of Communications and Works and out

into Harrison Town, with its tourist shops and gaudy taverns. And back very abruptly, to

civilization, Ocho Rios style.

Alex Hawkes